Com o coronavírus a perturbar vidas em todo o mundo, os organizadores da Conferência Geral determinaram que não têm outra escolha a não ser adiar a assembléia legislativa máxima da Igreja Metodista Unida.

O Centro de Convenções de Minneapolis – programado para sediar a Conferência Geral de 2020 – anunciou que agora está a cancelar reuniões de 50 ou mais pessoas até 10 de Maio. O encerramento abrange os primeiros cinco dias da reunião de 10 dias da denominação, que foi marcada para reunir 862 delegados, 66 bispos e outros de quatro continentes.

“Esta notícia não é inesperada com base na orientação atual dos oficiais de saúde e esperamos avançar com novos planos o mais rápido possível”, disse Kim Simpson numa declaração. Ela é a presidente da Comissão sobre a Conferência Geral que planeia a grande reunião.

O comité executivo da comissão, que se reuniu por teleconferência no dia 18 de Março, decidiu que o anúncio do local significava que a Conferência Geral não poderia mais avançar de 5 a 15 de Maio, como planeado. No entanto, os membros da comissão ainda não sabem com que rapidez podem anunciar novas datas.

O centro de convenções disse que tomou sua decisão com base nas orientações do Departamento de Saúde de Minnesota “para proteger a saúde pública e diminuir o ritmo de transmissão da COVID-19”.

“Toda semana, buscaremos orientação da MDH sobre mudanças nesta política ou na data final”, acrescentou o centro de convenções.

Antes da decisão do centro de convenções, a Comissão completa da Conferência Geral havia agendado uma teleconferência no dia 21 de Março para considerar um possível atraso.

O Comitê Executivo do Conselho de Bispos solicitou o adiamento do dia 13 de março em resposta ao vírus que ameaça a vida e às crescentes restrições de viagem que poderiam impedir quase metade dos delegados de entrar nos EUA. Cerca de 43% dos delegados da Conferência Geral vêm da África, Europa ou Filipinas.

O Bispo Bruce R. Ough, que lidera as conferências de Minnesota e Dakotas, é membro do comité executivo dos bispos e também tem exortado as igrejas em sua área a suspenderem o culto presencial.

“Creio que a segurança dos delegados e a justiça dos processos legislativos da conferência são primordiais”, disse Ough.

“A Área Dakotas-Minnesota tem trabalhado muito duro para estender hospitalidade extraordinária aos delegados e convidados da Conferência Geral”. Se a Conferência for adiada, é claro que haveria decepção”. No entanto, esta decepção não diminuiria a abertura da área para trabalhar com a Comissão da Conferência Geral para remarcar o evento em Minneapolis”.

Até 18 de Março, o vírus havia infectado mais de 200.000 pessoas em pelo menos 144 países. Mais de 8.000 pessoas morreram da doença. Todos os 50 estados dos EUA, incluindo Minnesota, têm casos de coronavírus.

“A saúde e segurança dos participantes, bem como de suas famílias e comunidades, é uma preocupação primordial. Isto inclui a nossa preocupação com a área de Minneapolis”, disseram os organizadores da Conferência Geral em um e-mail conjunto para a UM News. Os líderes incluem Simpson, o Rev. Gary Graves, secretário geral da Conferência, e Sara Hotchkiss, gestora de negócios.

“Também queremos fazer tudo o que estiver ao nosso alcance para garantir que todos os delegados possam participar plenamente nas muitas decisões importantes que estamos a enfrentar actualmente como igreja”, disseram eles.

Segundo a constituição da Igreja Metodista Unida, a Conferência Geral deve se reunir a cada quatro anos “em tal momento e em tal lugar” conforme determinado pela própria Conferência Geral ou “pelos seus comités devidamente autorizados”. A comissão da Conferência Geral, que é eleita na Conferência Geral, é a comissão devidamente autorizada. Somente a comissão completa pode estabelecer uma nova data ou decidir sobre um plano alternativo.

O anúncio do centro de convenções significa que a igreja não incorrerá em penalidades financeiras significativas pelo cancelamento do contrato.

A Conferência Geral não é como uma típica reunião de igreja ou culto de adoração, alguns dos quais já se moveram online por causa do vírus.

A reunião legislativa internacional de 10 dias assemelha-se a uma sessão do Congresso dos Estados Unidos com elementos de uma Assembléia Geral das Nações Unidas.

Vários intérpretes trabalham com centenas de delegados durante a reunião para traduzir os procedimentos. Durante a primeira semana da Conferência Geral, os delegados se reúnem simultaneamente em diferentes comitês legislativos – 14 foram planejados para este ano. Os delegados se reúnem então para votar em plenário durante a segunda semana. Todas as votações são feitas por voto secreto, usando dispositivos de votação segura de alcance limitado. Muitos delegados vêm de países onde as conexões de internet não são confiáveis, se é que estão disponíveis.

A logística da Conferência Geral envolve a obtenção de centenas de vistos e a reserva de quartos de hotel, vôos e o local necessário para mais de 1.000 pessoas.

Para o encontro deste ano, a comissão da Conferência Geral também acrescentou requisitos mais rigorosos para as credenciais, após uma investigação ter descoberto que quatro pessoas inelegíveis votaram durante a Conferência Geral Especial de 2019, usando credenciais de delegados ausentes.

Os organizadores da Conferência Geral e os bispos reconhecem que a assembléia legislativa programada para este ano vem num momento particularmente sensível para a Igreja. Os Metodistas Unidos têm apresentado múltiplas propostas para resolver o longo debate da denominação sobre homossexualidade, dividindo a denominação.

A Conferência Geral também enfrenta outras decisões críticas, como estabelecer o orçamento de quatro anos da denominação e eleger numerosos líderes, incluindo os membros do Conselho Judicial, o tribunal superior da denominação.

“Vamos avançar de forma responsável e isso inclui uma série de assuntos complexos que devem ser planeados”, disseram os organizadores da Conferência Geral à UM News.

Hahn é repórter de notícias multimédia da United Methodist News. Contate-a pelo telefone (615) 742-5470 ou newsdesk@umcom.org. Para ler mais notícias da United Methodist News, assine o Daily ou Weekly Digests gratuito.